Isabel Espejo: Right to a fair trial and upcoming reform of tax offences in the Spanish Criminal Code – El derecho a la tutela judicial efectiva y la proyectada reforma del Código Penal en España

Trending topic: projected reform of tax offences in the Spanish Criminal Code

La proyectada reforma del delito fiscal en el Código Penal español

When reforms are not properly managed they are condemned to follow rapidly. After one year of the last Criminal Code reform related to tax crimes, a new reform project has been approved by the Council of Ministers, last July, 27, and published in the official bulletin of the Spanish parliament last September, 7, 2012.

The aim of the reform is, fundamentally to collect money, as the reform´s explanation of motives says: improving the possibilities of collecting the tax liability, avoiding that the collection procedure be stopped by the criminal procedure. For that, the project foresees that the tax administration makes two separated assessments, one for the aspects not connected with the tax crime and a different one for the aspects connected with this.

Apparently the project does not affect the rights and liberties of the taxpayers. Nevertheless, it will have transcendental effects to the legal situation of the citizens who could possibly be involved in a tax criminal procedure.

The project is enigmatic and does not specifies the procedure of the assessment of the tax liability which could be connected with the tax crime. The impression is the acceptance of a possible tax assessment outside the control of the administrative courts and the administrative law. The prevision that the Judge can suspend the collection of the tax assessed does not specifies whether it affects the assessment connected to the tax evasion or the other, neither clarifies if the “judge” is the criminal judge or the Administrative Court. Likely it refers to the assessment connected with the crime and to the criminal investigation judge. This is important enough to need legal attention. It signifies a tacit alteration of the rules concerning the distribution of tasks between the different courts affecting, therefore, the right to effective protection of the court, so far it might put an administrative assessment outside the normal control by the administrative court, submitting it to the control of the criminal court.

Independent of the problems that will cause a norm so imperfect technically, the reform has a very problematic but positive aspect related to the central question of our system of “prosecuting” tax crimes, which concerns to the question of who investigates tax crimes and who are the powers of the tax administration and rights of the taxpayers in the pre-trial investigation phase. If the tax administration has to continue the procedure, its power, the adequate control of these powers and the rights of the persons involved have to be clarified.

La tendencia a cerrar en falso las reformas explica la velocidad con que estas se suceden y, tras poco más de un año de vigencia de la última reforma del Código Penal en materia de delitos contra la Hacienda Pública, ya existe un nuevo proyecto de reforma del Código Penal en esta materia, acordado en Consejo de Ministros de 27 de julio y publicado en el Boletín Oficial de las Cortes Generales de 7 de septiembre de 2012.

Los objetivos de la reforma son fundamentalmente recaudatorios, pues, según su Exposición de Motivos, se trata de “incrementar las posibilidades de cobro de la deuda tributaria impagada evitando la paralización del procedimiento administrativo por el proceso penal”. Para ello se prevé que se podrá “liquidar de forma separada, por una parte los conceptos y cuantías que no se encuentren vinculados con el posible delito contra la Hacienda Pública, y por otra, los que se encuentren vinculados con el posible delito contra la Hacienda Pública”.

Aunque aparentemente el proyecto no afecte, en cuanto que no va dirigido a ello, los derechos y libertades del contribuyente, lo cierto es que va a tener efectos trascendentales en la situación jurídica del ciudadano que pudiera verse inmerso en un proceso por delito fiscal.

El proyecto es enigmático y no aclara el cauce procedimental de la liquidación de los aspectos conectados con el delito, si bien da la impresión de que parece aceptar la posibilidad de una liquidación tributaria que pudiera vivir al margen del derecho administrativo. La previsión de que el Juez pueda suspender la acción de cobro de la deuda tributaria, aunque no especifica a qué deuda se refiere, si a la afectada por el delito o la otra, y si es el Juez de lo Penal o la Jurisdicción Contencioso Administrativa, normalmente un Tribunal, parece referirse a la deuda “defraudada”, pues el Juez Penal es el competente para el enjuiciamiento de los delitos contra la Hacienda Pública y el de Instrucción lo es para su investigación. Este aspecto es lo suficientemente importante para merecer la consideración del legislador. En todo caso, pudiera suponer una alteración, tácita, del sistema de reparto de competencias entre los distintos órdenes jurisdiccionales, afectando, por tanto, al derecho a la tutela judicial efectiva, pues parece detraer de la Jurisdicción contenciosa Administrativa una liquidación tributaria para someterla exclusivamente al Juez (penal).

Al margen de los problemas de todo tipo que supone una norma tan imperfecta técnicamente, la reforma prevista va a tener un aspecto especialmente problemático, pero positivo, en relación con la cuestión que lleva años planeando sobre nuestro sistema de “persecución” del delito fiscal, cual es la de las competencias para la investigación del delito fiscal y la de la respectiva situación jurídica de Administración y contribuyente en la denominada fase pre-procesal. Si la Administración ha de seguir actuando tras los indicios de delito y ha de practicar una liquidación, también de los aspectos vinculados al mismo, las posibilidades investigadoras de la Inspección, el adecuado control de las mismas por el Juez de Instrucción y la situación jurídica del contribuyente durante estas actuaciones, en fase pre-procesal, habrán de aclararse.

Muchas gracias a Isabel Espejo por este interesantísimo y certero comentario.

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