On Tom O’Shea’s EU tax law and double tax conventions – Derecho de la Unión Europea y Convenios de Doble Imposición

On Tom O’Shea EU tax law and double tax conventions – Derecho de la Unión Europea y Convenios de Doble Imposición (la versión española se encuentra al final del post).

Tom O’Shea’s EU tax law and double tax conventions, Avoir Fiscal, 2008 represents a landmark in the analysis of EJC case-law. The book was published four years ago, but its contents are still fresh. Moreover a recent article by the same author, although with a different perspective (O’Shea, Tom, “European Tax Controversies – Quis custodiet ipsos cuestodes”, The EC Tax Journal, vol. I, no. 12, 2011) updates and completes the original work. Therefore it will be convenient to review both contributions jointly. In this post we shall deal with Tom’s methodological approaches. In a future entry we shall focus on the book’ contents.

A quick glance at the book could give the wrong impression that the author is not critic enough with the ECJ case-law. As a matter of fact, Tom has thoughtfully analysed the Court’s jurisprudence on direct taxation and come to the meditated conclusion that “the Court’s direct tax jurisprudence fits together in a coherent and sensible way even though it is constantly evolving” (European Tax Controversies… p. 40). We must confess that our view was quite different before reading Tom’s works, but their arguments are very convincing. There can be rough edges in the jurisprudence and some passages might seem obscure, but the author provides us with the right tools to prevent missing the woods for the trees. Louis A. Berman wrote that “a good teacher is a master of simplification and an enemy of simplism”. That is the case of Tom O’Shea: he manages to see the guiding thread and to explain it in a very clear way without omitting any relevant detail.

But, how does he manages to achieve this goal? He explains it in this way: “The approach taken throughout the book is presented from the outset: that of a meticulous analysis of the jurisprudence of the EC]. This return to “basics” was prompted by (i) the differing views expressed by academic writers in the literature on a variety of EIM topics and (ii) the need to find the answers to the research questions in the Court’s jurisprudence. Consequently, this analysis of the Court’s jurisprudence goes beyond the expected realm of the “direct tax cases” of the ECJ and draws considerably on the decisions of the ECJ in non-direct tax areas. This research revealed that the Court’s decisions in the “non-tax” area can have a significant impact on the “direct tax” (and the DTC area). As a result, when scrutinising a particular Community freedom, the case-law of the ECJ concerning the other fundamental freedoms is examined, by analogy, and “the single market perspective” and “area without internal frontiers” is always kept mind, in line with the approach taken by the ECJ in its EIM jurisprudence” (EU tax law… p. 8).

Perhaps the main risks when analysing the ECJ jurisprudence on tax matters are a) to proceed with a too specialised approach, b) to forget that the Court is applying broad general principles and c) to pay too much attention to isolated sentences or obiter dicta considerations. “EU tax law and double tax conventions” manages to avoid these dangers.

Furthermore, Tom develops several differentiations, which are very useful to discover how different judgments fit well together: discrimination on grounds of nationality v. restrictions, host State v. origin State, even-handed v. non even-handed treatment, and source v. residence obligations. Tom does not use this “pairs of notions” in an isolated way, but make they work together and the result is an amazing overall picture of EJC case law on direct taxation and beyond.

La monografía de Tom O’Shea EU tax law and double tax conventions, Avoir Fiscal, 2008, supone un hito en el análisis de la jurisprudencia del Tribunal de Justicia. La obra se publicó hace cuatro años, pero su contenido sigue vigente. Además, un reciente artículo del mismo autor -con una perspectiva diferente- actualiza y completa el trabajo original (O’Shea, Tom, “European Tax Controversies – Quis custodiet ipsos cuestodes”, The EC Tax Journal, vol. I, no. 12, 2011). Por consiguiente, resulta adecuado comentar ambas obras conjuntamente. En esta entrada analizaremos los planteamientos metodológicos de Tom. En un posterior comentario nos ocuparemos de los contenidos de su obra.

Una ojeada rápida al libro podría causar la falsa impresión de que el autor no es suficientemente crítico con la jurisprudencia comunitaria. En realidad, Tom ha analizado a fondo las sentencias del Tribunal en materia de imposición directa y ha llegado a la conclusión de que forman un todo razonable y coherente, que se encuentra en contínua evolución (European Tax Controversies…, p. 40). Hemos de confesar que no compartíamos esta idea antes de leer sus trabajos, pero los argumentos de Tom son muy convincentes. Desde luego, existen aristas en la jurisprudencia y algunos pasajes pueden resultar oscuros, pero el autor nos suministra las herramientas adecuadas para evitar que los árboles nos impidan ver el bosque. Según Louis A. Berman, “un buen profesor es un maestro de la simplificación y un enemigo del simplismo”. Este es el caso de Tom O’Shea: consigue descubrir el hilo conductor y nos lo explica de modo muy claro, sin omitir todos los detalles relevantes.

¿Pero como alcanza el autor este objetivo? En su obra nos lo explica del siguiente modo: “el enfoque de este libro se expone desde el principio. Se trata de realizar un análisis detallado de la jurisrprudencia del TJUE. Este retorno a lo fundamental se explica por varias razones: a) Las diferentes opiniones de la doctrina sobre diversos aspectos del mercado interior y  b) la necesidad de encontrar respuestas científicas a los principales problemas en la jurisprudencia del Tribunal. Por consiguiente, este análisis de la jurisprudencia va más allá del ámbito de los casos relativos a la imposición directa y se extiende ampliamente en las resoluciones del Tribunales sobre otras cuestiones. Tal investigación me llevó a la conclusión de que las sentencias del Tribunal en cuestiones no tributarias pueden tener un impacto relevante en el ámbito de la imposición directa y los Convenios de Doble Imposición. Como consecuencia, cuando analizo una determinada libertad comunitaria, examino por analogía la jurisprudencia del Tribunal relativa a las demás libertades y tengo en cuenta la perspectiva del mercado único y del espacio sin fronteras, pues éste es el enfoque que asume el Tribunal” (EU tax law…, p. 8).

Quizá los principales riesgos que supone el análisis de la jurisprudencia del TJUE en materia tributaria están en a) Utilizar un enfoque excesivamente especializado y b) otorgar demasiado valor a frases aisladas o consideración obiter dicta. La obra de Tom O’Shea salva con éxito estos escollos.

Además, Tom traza una serie de distinciones que resultan muy útiles para resolver las aparentes contradicciones entre diversas sentencias: discriminación por razón de nacionalidad en sentido estricto frente a meras restricciones, Estado receptor y Estado de origen, tratamiento parcial o imparcial, y obligaciones del Estado de la fuente y del Estado de residencia. Tom no utiliza estos binomios de modo aislado, sino que los engarza armónicamente. El resultado es una fascinante visión del conjunto de la jurisprudencia comunitaria, que no se limita al ámbito de la imposición directa.

One thought on “On Tom O’Shea’s EU tax law and double tax conventions – Derecho de la Unión Europea y Convenios de Doble Imposición

  1. Estoy absolutamente de acuerdo con sus comentarios sobre el trabajo del profesor O’Shea. En mi opinión, es el autor que mejor analiza las sentencias del Tribunal de Justicia, con un análisis que se escapa del mero comentario o de la crítica rápida para profundizar en el fondo del caso y analizar los fundamentos comparándolos con anteriores aún sin ser estrictamente de derecho tributario.
    Me parece muy recomendable tanto su libro, como el resto de artículos publicados por él.

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