Bühler: International Tax Law and Private International Law – Derecho Tributario Internacional y Derecho Internacional Privado – Internationales Steuerrecht und Internationales Privatrecht

Ottmar Bühler, Internationales Steuerrecht und internationales Privatrecht, Internationales Steuerdokumentationsbüro, Amsterdam 1960.

English: today we shall review a classic book which covers issues of current concern: International Tax Law (ITL) and Private International Law (PrIL) a systematic Essay, by Ottmar Bühler (Zürich 1884 – München 1965). To highligt the topical value of this book we can mention that one of the current research projects at the University of Heidelberg (carried out by Matthias Valta) deals also with International Tax Law and Private International Law.

Bühler’s book is divided in a general and a special part. The first one deals with the relations between ITL and PrIL: both disciplines aim to solve conflicts of different nature: PrIL deals with the assessment of the applicable law and the competent court. Instead, ITL focuses on the distribution of taxing powers between several States. Bühler also compares the links of both legal disciplines with international Law and domestic law, as well as their substantive principles and the restriction of foreign law (civil law or tax law) based on the exception of ordre public. Then the book highligt the legal consequencies of the conflicts’ solutions. To finish with this general part Bühler discusses whether International Tax Law is bounded by the premises of Private International Law.

In the special part Bühler focuses on some relevant examples where PrIL and ITL are tightly linked: permanent establishments, multinational companies and international successions. Perhaps the scientific framework of the general part and the details discussed in the special part are a bit outdated. However, it is worth noting that the legal problems of permanent establishments, some questions related to multinational companies and the trends of international successions are now in the agenda of ITL and PrIL.

Perhaps the guiding thread of the general part should be revised: ITL and PrIL are considered by Bühler in the first place as tools to solve normative conflicts. To put it in the words of Horatia Muir Watt “the cross-border economic activities of non-state actors fall within the remit of an area of the law known as ‘private international law’ [and this is also the main concern of International Tax Law]. However, despite the contemporary juridification of international politics, private international law has contributed very little to the global governance debate, remaining remarkably silent before the increasingly unequal distribution of wealth and authority in the world. [In our view a similar assesment could be done about International Tax Law] By abandoning such matters (…) it leaves largely untended the private causes of crisis and injustice affecting such areas as financial markets, (…) the status of sovereign debt, (…) the status of migrant populations, and many more. It is now more than time to de-closet private international law and excavate the means with which, in its own right, it may impact upon the balance of informal power in the global economy. This means both quarrying the new potential of human rights in the transnational sphere, and rediscovering the specific savoir-faire acquired over many centuries” (Private International Law Beyond the Schism).

International Tax Law has not a savoir-faire acquired over many centuries but is has an enormous potential to contribute to the global governance debate as we can already see on the field of tax havens and exchange of information. In our view both Private International Law and International Tax Law should be de-closet and cooperate each other. Bühler’s book is a good starting point for this ambitious task which could be initially developed within the boundaries of European Law.

Español: Hoy dedicaremos el blog a comentar una obra clásica de valor actual: Derecho Tributario Internacional (DTI) y Derecho Internacional Privado (DIPr), de Ottmar Bühler (Zürich 1884 – Munich 1965). Como muestra de su actualidad, mencionaremos que un proyecto de investigación desarrollado actualmente en la Universidad de Heidelberg (a cargo de Matthias Valta) versa sobre Derecho Tributario Internacional y Derecho Internacional Privado.

El libro de Bühler se divide en una parte general y otra especial. La primera se ocupa de las relaciones entre DTI y DIPr: ambas disciplinas se ocupan de la resolución de conflictos de diversa naturaleza: el DIPr se ocupa de determinar la ley aplicable y el tribunal competente, mientras que el DTI se ocupa del reparto del poder tributario entre diversos Estados. Bühler también realiza una comparación de las relaciones de cada una de estas dos disciplinas jurídicas con el Derecho internacional y el Derecho interno. Además, examina sus principios materiales y las restricciones a la aplicación del Derecho extranjero derivados de la cláusula de orden público. A continuación la obra destaca las consecuencias jurídicas de la resolución de conflictos. En el último epígrafe de esta parte general Bühler examina la posible vinculación del Derecho tributario a los presupuestos derivados del Derecho internacional privado.

En la parte especial, Bühler se centra en el examen de algunas cuestiones en las que el DTI y el DIPr están estrechamente relacionadas: establecimientos permanentes, empresas multinacionales y sucesiones internacionales. Es probable que el marco doctrinal de la parte general así como los detalles de la parte especial hayan quedado anticuados. Sin embargo, debe destacarse que la problemática de los establecimientos permanentes, de las empresas multinacionales y de las sucesiones internacionales siguen ocupando un lugar principal en la agenda del DTI y del DIPr.

Es posible que el hilo conductor de la parte general debiera actualizarse: Bühler considera el DTI y el DIP como mecanismos para la resolución de conflictos normativos. Parafraseando a Horatia Muir Watt podríamos decir que “las actividades económicas transfronterizas del sector privado constituyen parte importante del objeto del Derecho internacional privado [y también del Derecho tributario internacional]. Sin embargo, pese a la actual juridificación de la política internacional, el Derecho internacional privado ha contribuyo muy poco al debate sobre la governanza global y ha permanecido sorprendentemente silencioso sobre la distribución cada vez mas injusta de la riqueza y el poder en el mundo. [Crítica que también podría dirigirse al Derecho Tributario Internacional]. Al abandonar estas cuestiones (…) quedan sin analizar las causas de las crisis y la injusticia derivadas del sector privado que afectan a cuestiones tales como los mercados financieros (…) la situación de la deuda soberana (…) la situación de las poblaciones desplazadas, y muchas más. Es hora ya de que el Derecho internacional privado salga del armario y desentierre los instrumentos con los que puede influir -por derecho propio en la distribución informal del poder en la economía global. Esto supone extraer el nuevo potencial que suponen los derechos humanos y redescubrir el específico savoir-faire adquirido a lo largo de muchos siglos” (Private International Law Beyond the Schism).

El Derecho tributario internacional no dispone aún de un “saber hacer” acumulado a lo largo de siglos, pero sí dispone de un inmenso potencial para contribuir al “debate sobre la gobernanza global”, como muestran los ejemplos de los paraísos fiscales y el intercambio de información. A nuestro juicio, tanto el Derecho Internacional Privado como el Derecho Tributario Internacional deberían “salír del armario” y desarrollar una labora conjunta. La obra de Bühler constituye un buen punto de partida para esta ambiciosa tarea que, en un primer momento, podría centrarse en el ámbito del Derecho de la Unión Europea.

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