ECJ C‑628/10 P and C‑14/11 P, Alliance One International Inc., Rebuttable presumtions and Presumption of Innocence, Presunciones iuris tantum y presunción de inocencia

Casos acumulados C‑628/10 P y C‑14/11 P – Alliance One International Inc – Joint cases C‑628/10 P y C‑14/11 P

Trending topic: Rebuttable presumtions and Presumption of Innocence, Presunciones iuris tantum y  presunción de inocencia

Judgement: 107    AOI and SCTC consider that the judgment under appeal is in breach of some of their fundamental rights, namely the right to the presumption of innocence and the principles of legality and individual liability for criminal offences and penalties in Articles 48 and 49 of the Charter. In their opinion, the entry into force of the Charter has a direct impact on this case, since those principles now have the same value as primary law.

108    AOI and SCTC maintain that, in accordance with those fundamental rights, a presumption of guilt is in principle forbidden and should be permitted only in exceptional circumstances. However, the General Court applied the presumption of the actual exercise of decisive influence arising from 100% ownership of the shares of a subsidiary although there were, in this case, no exceptional circumstances. Further, the fines imposed on them were substantial and not minimal.

113    In any event, the argument summarised in paragraph 108 of this judgment is wholly unfounded, in the light of the case‑law cited in paragraphs 46 and 47 of this judgment.

– 46      The Court has made clear that, in the particular case of a parent company having a 100% shareholding in a subsidiary which has infringed the Union’s rules on competition, that parent company is able to exercise decisive influence over the conduct of its subsidiary, and there is a rebuttable presumption that the parent company does in fact exercise such influence (Joined Cases C‑201/09 P and C‑216/09 P ArcelorMittal Luxembourg v Commission and Commission v ArcelorMittal Luxembourg and Others [2011] ECR I‑0000, paragraph 97, and Elf Aquitaine v Commission, paragraph 56).

– 47      In those circumstances, it is sufficient for the Commission to prove that the entire capital of a subsidiary is held by its parent company in order for it to be presumed that the parent exercises decisive influence over the commercial policy of that subsidiary. The Commission will then be able to regard the parent company as jointly and severally liable for payment of the fine imposed on its subsidiary, unless the parent company, which has the burden of rebutting that presumption, adduces sufficient evidence to show that its subsidiary acts independently on the market (Akzo Nobel and Others v Commission, paragraph 61; Elf Aquitaine v Commission, paragraph 57, and Arkema v Commission, paragraph 41).

Comment: through obiter dictum the Court makes clear that a rebuttable presumption is not inconsistent with the presumption of innocence as granted by article 48 of the Charter of Fundamental Rights of the European Union (“Everyone who has been charged shall be presumed innocent until proved guilty according to law”). In our view, this level of protection is lower that the one granted by constitutional traditions of some Member States.

Sentencia: “107. AOI y SCTC afirman que la sentencia recurrida vulnera algunos de sus derechos fundamentales, a saber, el derecho a la presunción de inocencia, y los principios de legalidad y de personalidad de los delitos y de las penas previstos en los artículos 48 y 49 de la Carta. Según esas partes, la entrada en vigor de la Carta incide directamente en el presente asunto, ya que esos principios tienen en lo sucesivo el mismo rango que el Derecho primario.

108. OI y SCTC mantienen que, conforme a esos derechos fundamentales, está prohibida en principio una presunción de culpabilidad, que sólo puede admitirse en circunstancias excepcionales. Consideran que el Tribunal General aplicó la presunción del ejercicio efectivo de una influencia decisiva derivada de la posesión de la totalidad de las acciones de una filial, sin que concurrieran circunstancias excepcionales en el presente caso. Además, las multas que se les impusieron son elevadas y no menores.

113. En cualquier caso, la argumentación resumida en el apartado 108 de la presente sentencia carece de fundamento alguno, atendiendo a la jurisprudencia que se recuerda en los anteriores apartados 46 y 47:

– 46. El Tribunal de Justicia ha precisado que, en el caso específico de que una sociedad matriz posea el 100 % del capital de la filial que ha cometido una infracción de las normas de competencia de la Unión, por una parte, esa sociedad matriz puede ejercer una influencia decisiva en el comportamiento de esa filial y, por otra parte, existe una presunción iuris tantumde que dicha sociedad matriz ejerce efectivamente dicha influencia (sentencias de 29 de marzo de 2011, ArcelorMittal Luxembourg/Comisión y Comisión/Arcelor Mittal Luxembourg y otros, C‑201/09 P y C‑216/09 P, Rec. p. I‑0000, apartado 97, y Elf Aquitaine/Comisión, antes citada, apartado 56).

– 47. En esas circunstancias, basta con que la Comisión pruebe que la sociedad matriz de una filial posee la totalidad del capital de ésta para que pueda presumirse que aquélla ejerce efectivamente una influencia decisiva en la política comercial de esa filial. A continuación, la Comisión podrá considerar que la sociedad matriz es responsable solidaria del pago de la multa impuesta a su filial, a no ser que la sociedad matriz, a la que incumbe destruir dicha presunción, aporte suficientes elementos de prueba que demuestren que su filial actúa de manera autónoma en el mercado (sentencias antes citadas Akzo Nobel y otros/Comisión, apartado 61; Elf Aquitaine/Comisión, apartado 57, y Arkema/Comisión, apartado 41).

Comentario: Mediante un obiter dictum el Tribunal señala que una presunción iuris tantum puede no ser contraria al principio de presunción de inocencia garantizado por el art. 48.1 de la Carta de los Derechos Fundamentales de la Unión Europea. A nuestro juicio, se trata de un nivel de protección inferior al que reconocen las tradiciones constitucionales de diversos Estados miembros.

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